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Dégoulinant de richesse, Andrew Carnegie a offert la bibliothèque à Braddock le 30 mars 1889. L’industriel de 53 ans était en passe de devenir l’homme le plus riche du pays, et son offrande à tourelle se dressait au-dessus de la ville comme un château égaré. À 800 mètres de là, 2 200 hommes ont travaillé dur pour que l’aciérie Edgar Thomson Works de Carnegie fonctionne à pleine capacité.

Le bureau de prêt de livres original de la bibliothèque Braddock Carnegie, fin du XIXe siècle. (Avec l’aimable autorisation de la bibliothèque Braddock Carnegie)

Un an plus tôt, Carnegie avait brisé une grève à l’usine, lui permettant d’augmenter la journée de travail de 8 à 12 heures. Le déménagement était regrettable mais inévitable, a-t-il affirmé dans ses remarques de dédicace à la bibliothèque. Si d’autres usines imposaient des journées de travail de 12 heures, a-t-il dit, son usine n’avait d’autre choix que de suivre. Pourtant, il a conseillé à ses travailleurs fatigués et à leurs familles : « La vie ne doit pas être prise trop au sérieux. Nous devons avoir nos heures pour rire et gambader.

La bibliothèque servirait, a-t-il prédit, de « centre de lumière et de direction » pour les résidents d’une communauté secouée par tous les pilonnages, broyages et grondements qui se produisent dans son aciérie. Désormais, ceux qui étaient accablés par le stress de vivre à côté d’un colosse industriel pouvaient gravir Library Street, monter un escalier et entrer dans un refuge. Les hommes entrant péniblement après un quart de travail dans le moulin pouvaient traverser un tunnel sous les marches et accéder à une salle de douche, où ils pouvaient se nettoyer de la crasse du moulin en vue de s’ébattre, de rire ou de s’éclairer.

Une fois à l’intérieur du premier étage de la bibliothèque, les visiteurs ont eu accès à quelque 1 800 livres couvrant des sujets tels que la fabrication, les arts mécaniques, les voyages et la science. La collection comprenait de la poésie (y compris Longfellow, Byron et Tennyson) et «les classes supérieures de romans», selon une histoire de 1889 dans le Pittsburgh Dispatch. Dickens et Thackeray ont reçu une mention. Ceux qui n’étaient pas d’humeur à lire pouvaient profiter d’une partie de billard, un passe-temps privilégié par Carnegie.

“J’espère également que vous n’oublierez pas l’importance des divertissements”, a-t-il déclaré lors de l’inauguration de ce qui était la première des 1 689 bibliothèques pour lesquelles il paierait à travers le pays.

En quelques années, un agrandissement doubla la taille de la bibliothèque et ajouta un music-hall, une piscine, un gymnase et une allée aux canards.

Une illustration en noir et blanc des premières années de la bibliothèque dépeint une scène idyllique. Un groupe de personnes bien habillées se rassemble près de l’entrée principale. Des femmes en robes portent des parasols en passant tranquillement sur le trottoir. Des hommes portant des melons s’arrêtent sur les marches tandis que des calèches sillonnent Library Street.

Une illustration idyllique de la bibliothèque Braddock Carnegie. (Archives post-gazette)

Que cette scène ait jamais représenté la réalité est une question ouverte. Les grands-parents paternels et les arrière-grands-parents maternels de Vargo ont quitté la Slovaquie pour les États-Unis et se sont installés à Dooker’s Hollow, un quartier d’immigrants principalement d’Europe de l’Est coincé dans une vallée étroite à côté de l’aciérie. “Je sais qu’ils ne sont jamais venus ici parce qu’ils ne parlaient pas anglais”, a récemment déclaré Vargo alors qu’il se tenait à l’intérieur de l’entrée principale de la bibliothèque, inondée de lumière par les fenêtres. « À moins qu’il n’y ait beaucoup d’autres Slovaques ici, ils ne pourraient communiquer avec personne.

Les résidents qui pouvaient parler anglais passaient une grande partie de leur temps à travailler, à élever des familles, à garder leurs vêtements et leurs maisons propres, peut-être à aller à l’église. Qui a eu le temps de s’ébattre dans une bibliothèque ? En outre, l’établissement facturait l’utilisation d’équipements tels que la piscine, les tables de billard et les événements dans la salle de musique, a déclaré Vargo. Où les familles de la classe ouvrière récupéreraient-elles l’argent ?

Andrew Carnegie aimait jouer au billard, il fit donc installer une salle de billard dans la bibliothèque Braddock Carnegie. (Avec l’aimable autorisation de la bibliothèque Braddock Carnegie)

La bibliothèque comprenait également à l’origine un salon de coiffure. (Avec l’aimable autorisation de la bibliothèque Braddock Carnegie)

Le plan original de Carnegie pour la bibliothèque, bien que louable, n’a peut-être pas pris en compte les défis et les besoins spécifiques de ceux qui vivaient dans la zone de service de l’établissement, a suggéré Vargo. « La seule chose que Carnegie a laissée de côté était : « Quel est le public ? » »

C’est une erreur que la bibliothèque s’est efforcée de corriger.

Revenu à la vie

La piscine longtemps vide de la bibliothèque Braddock Carnegie devrait être convertie en un salon et un espace de performance appelé « Book Dive ». (Steve Mellon/Post-Gazette)

Enfant à la fin des années 1960 et au début des années 1970, Vargo trouvait le bâtiment de la bibliothèque intimidant et peu attrayant. Elle ne rendait visite que lorsqu’elle avait besoin de matériel pour l’école. À ce moment-là, la bibliothèque semblait dans ses dernières étapes de vie. Le toit fuyait. La dotation de la bibliothèque avait disparu. En 1974, les portes ont été fermées à la chaîne, la démolition étant prévue pour 1978. La plus ancienne bibliothèque Carnegie du pays semblait condamnée.

L’histoire de sa résurrection légendaire commence avec un homme nommé David Solomon, le dernier bibliothécaire à plein temps de l’établissement. Il a organisé une veillée presque quotidienne dans le bâtiment abandonné, a organisé des dizaines de visites de journalistes et de politiciens et de toute autre personne intéressée, a écrit des centaines de lettres pour demander du soutien et des fonds, et a rallié un groupe diversifié de partisans qui ont réussi à éviter le naufrage. Balle.

David Solomon surmonte l’encombrement de la bibliothèque Braddock Carnegie en 1980. La bibliothèque a fermé en 1974 et devait être démolie en 1978. Mais Solomon, le dernier bibliothécaire là-bas, a organisé une campagne pour sauver le bâtiment. (Carol Morton/The Pittsburgh Press)

Mais le bâtiment était en désordre. Un journaliste en 1980 a décrit des sols jonchés de plâtre émietté et de verre brisé. Des milliers de livres moisis ramassaient la poussière sur des étagères à grain fin. Des vandales avaient dépouillé des tubes de cuivre de l’orgue à tuyaux du music-hall.

Les bénévoles ont nettoyé l’endroit, emportant des milliers de livres de débris, et en 1983, la bibliothèque a rouvert, un chauffage au kérosène fournissant de la chaleur pendant les mois froids. Depuis lors, la grande structure a été ravivée pièce par pièce.

Cette approche au coup par coup a éloigné la bibliothèque de l’époque où les murs et les plafonds s’effondraient, mais le nouvel effort de 15 millions de dollars est global. Cela fait partie d’un « plan directeur » qui « fera entrer le bâtiment dans le 21e siècle et s’assurera qu’il est accessible à tous et que l’ensemble du bâtiment peut être utilisé » toute l’année, a déclaré Amy Kaminski de Mulberry Public Affairs, un cabinet de conseil entreprise travaillant avec l’association des bibliothèques. «Cela permet une durabilité à l’avenir afin que la bibliothèque puisse collecter des fonds avec des locations et des événements. Ils peuvent s’assurer qu’ils restent à flot sans beaucoup d’autres subventions de l’extérieur.

David Quick, ancien directeur du bâtiment de la bibliothèque Braddock Carnegie, se tient dans l’allée des épingles de la bibliothèque en 1988. (Tony Tye/Post-Gazette)

Le plan initial prévoyait que toutes les rénovations soient effectuées en même temps, mais COVID a forcé un changement. “Les choses ont en quelque sorte ralenti du point de vue du financement”, a déclaré Kaminski. Les responsables de la bibliothèque se sont donc adaptés. Les travaux se dérouleront en quelques phases. Le premier, d’un coût d’environ 5 millions de dollars, devrait débuter cet été.

L’un des premiers éléments de la liste des améliorations : Installer un système de chauffage et de refroidissement pour modérer les températures dans le bâtiment afin qu’il puisse être utilisé en toutes saisons. Certaines pièces deviennent actuellement glaciales en hiver et étouffantes en été.

L’accessibilité est un problème majeur. Si vous ne pouvez pas monter les marches, vous aurez du mal à vous déplacer dans le bâtiment aujourd’hui. Le remède : un ascenseur. Les toilettes rustiques seront modernisées. De nouvelles portes et fenêtres seront installées. Les améliorations prévues dans les zones pour enfants et adultes comprennent une nouvelle peinture, des sols et des meubles.

La deuxième phase, impliquant des améliorations au music-hall et la conversion de la piscine longtemps vide en un salon et un espace de performance appelé « Book Dive », suivra, au fur et à mesure que les fonds seront levés. Quand les rénovations seront-elles terminées? “Un jour en 2023 serait un objectif très optimiste”, a déclaré Vargo. « Vous savez, c’est un vieux bâtiment. Nous ne savons pas à quoi nous attendre » une fois les rénovations commencées.

« Nous sommes flexibles »

Elizabeth Fitzgerald Howard rit avec des enfants lors d’une lecture de l’un des livres de Howard à la Braddock Carnegie Library en 1998. À droite se trouve Joshua Doose, de North Braddock. (Steve Mellon/Post-Gazette)

Le plan ambitieux de la bibliothèque intervient alors que Braddock lui-même subit un changement radical. L’arrondissement autrefois prospère a survécu à un déclin qui, en fait, ressemblait à celui de la bibliothèque.

Comme toutes les villes de Mon Valley, Braddock a souffert du déclin de l’industrie sidérurgique. Les résidents ont fui – la population a chuté d’un pic de 20 000 en 1920 à environ 2 000 aujourd’hui. Au milieu des années 1990, Braddock Avenue dégageait un désespoir épais et palpable, ses bâtiments commerciaux autrefois majestueux de deux et trois étages étaient vacants, sans fenêtres et à divers stades d’effondrement. Peu d’entreprises sont restées.

Le premier Carnegie Music Hall était un élégant théâtre pouvant accueillir 1 100 personnes. En 1981, un lustre en cristal a été volé et l’eau a endommagé de nombreux sièges. (Harry Coughanour/Post-Gazette)

Dana Bishop-Root, directrice associée de la bibliothèque, a présenté l’an dernier le music-hall partiellement rénové. Une fois terminé, il pourra accueillir entre 400 et 450 personnes dans des sièges d’origine qui seront élargis et nouvellement tapissés. (Michael M. Santiago/Post-Gazette)

Au cours des dernières années, cependant, l’arrondissement a entrepris une sorte de retour en attirant des artistes et une variété d’entreprises, notamment des entreprises technologiques, des restaurants et une brasserie artisanale. De nouveaux logements surgissent à des pâtés de maisons de la bibliothèque. L’arrondissement est devenu un symbole d’espoir que les communautés en détresse puissent se ressusciter.

Pourtant, de nombreux résidents de Braddock sont aux prises avec des besoins particuliers à ceux qui vivent dans des arrondissements qui manquent de ressources depuis longtemps, et ces besoins n’ont fait que s’intensifier avec le début de la pandémie.

La crise du COVID a permis à la bibliothèque de montrer que « nous sommes flexibles et que notre principale préoccupation est nos clients », a déclaré Vargo. « Nous savons comment tendre la main à nos clients, nous savons où ils vivent, nous savons ce dont ils ont besoin. Vérifions qu’ils obtiennent tout ce dont ils ont besoin. Des choses simples, comme « Où puis-je aller pour un test COVID ? » à l’essentiel. « Où puis-je trouver de la nourriture ? Où puis-je obtenir une aide au chauffage, une aide aux services publics ? »

La section livres pour adultes en janvier 2020. (Michael M. Santiago/Post-Gazette)

Ceux qui demandent des allocations de chômage accèdent aux ordinateurs et aux services de photocopie et de télécopie de la bibliothèque. Les étudiants qui apprennent à distance et qui ont un accès limité au service Internet consultent les hotspots de la bibliothèque. Dans la salle de douche du sous-sol, devenue un atelier de poterie, les membres du personnel organisent des cours d’argile virtuels pour les enfants et préparent des kits pour ceux qui souhaitent créer des projets d’argile à la maison.

Même avant COVID, la bibliothèque maintenait un programme de prêt éclectique. Les résidents empruntent à la collection de prêt d’œuvres d’art de la bibliothèque et découvrent les désherbants, les râteaux et les outils utilisés pour la réparation de la maison. Et l’installation est devenue un centre d’expression communautaire. En plus de l’atelier de céramique, la bibliothèque abrite une imprimerie, un aimant pour les jeunes qui créent des dessins qui vont sur des affiches, des pochettes de disques et des vêtements.

La section livres jeunesse en janvier 2020. (Michael M. Santiago/Post-Gazette)

« Des gens m’ont dit : « Oh, je passe devant la bibliothèque, mais je ne sais pas si ces programmes sont pour moi » », a déclaré Vargo. “Cela m’attriste d’entendre parce que les programmes sont pour tout le monde, ils sont pour le quartier.”

La bibliothèque continuera de s’adapter à mesure que les besoins évoluent, a-t-elle déclaré. C’est une installation différente et plus agile que celle consacrée par Andrew Carnegie il y a plus de 130 ans.

« Si jamais vous avez le moindre doute, soyez audacieux, montez ces marches et entrez et dites : « Que se passe-t-il ? Savez-vous que c’est différent maintenant de ce qu’il était ? Et ça change tous les jours. »

Steve Mellon : [email protected]




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