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Au milieu de la flambée de COVID, les étudiants de San Antonio retournent dans certains campus, abandonnent d’autres

Au moment où les deux garçons d’Hannah Sturgis ont été invités à retourner dans les salles de classe de leurs campus du Northside Independent School District à la mi-octobre, elle était prête à essayer.

La propagation communautaire du coronavirus avait ralenti. Les protocoles de sécurité en place dans les écoles semblaient rassurants. Et depuis que la pandémie a brusquement fermé les campus en mars, la mère célibataire jonglait avec son travail dans les dossiers médicaux avec la supervision d’Eden, 11 ans, et de Sol, 8 ans, alors qu’ils suivaient des cours à la maison.

Sturgis savait qu’un autre pic de virus était prévu, mais a profité de l’accalmie pour mettre ses enfants dans leurs écoles. Effectivement, les cas ont augmenté et depuis Thanksgiving, les garçons sont de retour à la maison.

La vague de virus s’aggrave. La moyenne quotidienne de nouveaux cas approche les 1 000. Mais alors même que des milliers de familles retirent leurs enfants des salles de classe à Northside, le plus grand district scolaire du comté de Bexar, l’inverse se produit ailleurs dans le comté.

Plus de parents locaux qu’autrement acceptent l’idée que les salles de classe sont non seulement meilleures que l’apprentissage à distance, mais qu’elles ont été rendues sûres. Les autorités du Texas donnent aux parents ce choix à faire, et leurs décisions, une fois additionnées, contredisent parfois les attentes des administrateurs scolaires.

Le déménagement dans les salles de classe contredit également parfois les directives du district sanitaire métropolitain. L’agence ne peut pas appliquer ses limites recommandées sur l’occupation des écoles, mais ses dirigeants reconnaissent que les éducateurs ont fait mieux que prévu pour réduire les risques.

« Les écoles ne sont pas « sûres » et elles ne sont pas non plus « dangereuses ». Ce sont les deux extrêmes. La vérité est au milieu », a déclaré vendredi le Dr Junda Woo, directeur médical de Metro Health.

Les districts scolaires sont aux prises avec des taux d’échec et d’absentéisme plus élevés parmi les apprenants éloignés. Les éducateurs considèrent l’apprentissage en personne comme le modèle le plus efficace. Faire pression pour que les élèves retournent en classe a aidé à lutter contre ces problèmes, mais tous les districts ne le font pas.

Certains, dont les ISD de Schertz-Cibolo-Universal City, Somerset et Southside, ont enregistré une augmentation substantielle du nombre d’apprenants en classe depuis le 30 octobre. D’autres, comme les ISD d’Edgewood et de Judson, ont peu changé ces chiffres au cours du semestre.

Pour donner la priorité aux étudiants en difficulté pour remplir des salles de classe ou des bâtiments plus petits, certains districts ont essayé de limiter l’occupation des salles de classe par la persuasion, comme San Antonio ISD, où les apprenants sur le campus ne représentent qu’environ 30 % du total des inscriptions depuis octobre.

Les enseignants et les directeurs ont encouragé les parents qui acceptaient l’apprentissage virtuel à attendre un peu plus longtemps pour apporter un changement, et la plupart ont fait confiance aux éducateurs pour les aider à décider quand revenir, a déclaré le surintendant Pedro Martinez.

Les ISD du nord et du centre-est ont vu le nombre de salles de classe culminer et diminuer à mesure que les parents se sont sentis mal à l’aise et ont ramené leurs enfants à l’apprentissage virtuel.

East Central a eu environ la moitié de ses enfants dans les salles de classe à un moment donné, mais depuis les vacances de Thanksgiving, il a connu des baisses allant jusqu’à 5% dans chacune de ses 15 écoles, a déclaré le surintendant Roland Toscano.

Le pic d’inscription en personne de Northside s’est produit vers le 30 octobre, lorsque les 121 écoles du district comptaient près de 45% de tous les élèves du district. Il a sensiblement baissé, a déclaré le surintendant Brian Woods, mais il n’était pas sûr du pourcentage d’élèves dans les salles de classe à la première semaine de décembre.

Même à la mi-novembre, Holmes High School avait l’impression d’être une ville fantôme – un seul étudiant était dans une classe d’anglais, deux étudiants étaient dans le groupe et aucun étudiant n’était physiquement présent pour un cours de journalisme.

L’État exige que les lettres envoyées aux parents signalent que les élèves et le personnel des écoles de leurs enfants contractent le virus – même lorsque la transmission ne se produit pas à l’école – et lorsque ces lettres ont commencé à sortir, les parents ont commencé à garder leurs enfants à la maison, a déclaré Adrian Flores, le directeur adjoint de Holmes.

Les lettres n’ont pas effrayé Laura et Andy Vela, dont la fille, Olivia, 8 ans, faisait partie de la première vague d’enfants retournant à l’école primaire Burke parce qu’elle reçoit des services d’éducation spéciale.

Mais la récente vague de virus les a inquiétés, et pendant les vacances de Thanksgiving, ils ont décidé de garder leurs enfants à la maison. Lucas, leur fils de 6 ans, était de retour à la School of Science and Technology, une charte, depuis quelques semaines seulement.

Des choix difficiles

Il y avait d’autres facteurs. La mère de Laura, 75 ans, est venue d’El Paso pour rester avec la famille, et le couple est plus prudent pour sa santé. Laura Vela est coiffeuse et ne peut pas se permettre de manquer deux semaines de rendez-vous si elle doit se mettre en quarantaine en raison d’une éventuelle exposition des écoles de ses enfants.

“Je me sens simplement plus à l’aise pour atténuer les risques et les garder à la maison”, a-t-elle déclaré.

C’est exactement le genre de choses que les parents devraient considérer, a déclaré Woo.

« Chaque famille doit décider et chaque étudiant doit décider par lui-même si les avantages l’emportent sur les risques. Ce n’est pas aussi noir et blanc que tout le monde voudrait que ce soit », a-t-elle déclaré.

Individuellement, les parents peuvent prendre des décisions qui réduisent la taille des classes – et pour le moment, ils devraient le faire, a déclaré Woo.

« Nous commençons à voir la lumière au bout du tunnel », a-t-elle déclaré. « Nous demandons donc aux parents de ramener leurs élèves à l’apprentissage en ligne jusqu’à ce que nous ayons surmonté cet obstacle. »

Il était angoissant pour de nombreux parents de renvoyer leurs enfants sur le campus pour commencer.

Jennifer et Jason Gonzalez ont eu d’innombrables discussions et des nuits blanches sur l’opportunité de renvoyer leurs enfants, Joaquin, 6 ans, et Javier, 3 ans, à l’école St. Mary Magdalen dans le quartier de Los Angeles Heights.

Finalement, les parents ont décidé de renvoyer Joaquin le 12 octobre. Javier sortira de la maternelle.

“Toutes les options ont un certain niveau d’indésirabilité”, a déclaré Jennifer Gonzalez. “Le jour où j’ai déposé Joaquin en classe, j’étais nerveux la moitié de la journée.”

Joaquin a prospéré à l’école, une amélioration par rapport à son apprentissage à distance. Mais avec le nombre de coronavirus augmentant à nouveau et Joaquin s’engageant avec d’autres enfants dans de petites salles de classe, le couple était de nouveau à l’agonie. Il a été douloureux de ramener Joaquin à l’apprentissage virtuel, probablement jusqu’à la mi-janvier, a déclaré sa mère.

Sturgis a retiré Eden et Sol de leurs salles de classe Northside ISD en partie à cause de la résurgence de la pandémie et en partie pour la quarantaine, afin qu’ils puissent rendre visite à leurs grands-parents à Noël.

En janvier, elle pourrait renvoyer Sol à son école primaire, où il reste dans une classe toute la journée, et garder Eden à la maison du collège, où ses sept périodes de classe signifient plus d’interaction avec plus d’élèves.

“C’est dur. Je peux décider d’attendre quelques semaines », a déclaré Sturgis. «Je vais certainement y jouer à l’oreille et voir comment la pandémie est affectée par les vacances, le froid et la saison de la grippe.»

Les sondages auprès des parents de Northside montrent qu’environ 59% veulent que leurs enfants de l’école primaire retournent dans les bâtiments. Mais les chiffres descendent à partir de là : 46 % pour les collégiens et seulement 36 % pour les lycéens. Woods, le surintendant, a qualifié les différences “d’énormes”.

Ils sont de retour

Au 1er décembre, l’indicateur de niveau de risque scolaire de Metro Health était jaune ou modéré, ce qui signifie que les bâtiments scolaires et les salles de classe ne devraient pas dépasser 25 pour cent d’occupation. Mais la plupart des écoles fonctionnent à environ 50%, a déclaré Woo.

Et ils continuent d’accueillir à nouveau les étudiants, un point de tension entre les districts et les syndicats d’enseignants, qui ont appelé à une réduction des offres en personne.

L’État, en tout cas, ne permettra pas aux surintendants de refuser les parents qui veulent que leurs enfants retournent à l’école.

Les dirigeants du district soulignent les données de Metro Health montrant peu de preuves de propagation du coronavirus dans les centaines d’écoles du comté. Quelque 881 étudiants et membres du personnel avaient été testés positifs pour le virus au début de la semaine dernière, mais il n’y a eu que sept cas où au moins une personne a transmis le virus à une autre sur les campus.

“Je pense que même leurs données montrent que les écoles sont des endroits très sûrs”, a déclaré Sean Maika, surintendant du North East ISD, le deuxième plus grand du comté, avec plus de 60 000 élèves.

Environ 55% des étudiants de l’ISD du Nord-Est sont revenus pour un apprentissage en personne, contre 52% à la fin octobre.

Maika et plusieurs autres surintendants ont pointé du doigt l’expert national, le Dr Anthony Fauci, directeur de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses, affirmant récemment que les écoles ne sont pas les super épandeurs qu’on pensait être.

Plus de données sont disponibles par rapport à l’été, et Woo a déclaré qu’il était désormais nécessaire d’adopter une approche plus nuancée. Elle prévoit de modifier les directives pour étendre l’occupation recommandée dans la zone jaune, en tenant compte des groupes d’âge.

Elle s’inquiète pour les élèves du secondaire qui ressemblent davantage à des adultes sur le plan physiologique que les jeunes enfants qui sont moins susceptibles de tomber très malades. Cependant, il y a toujours un débat sur la facilité avec laquelle les enfants d’âge primaire peuvent transmettre le virus, a déclaré Woo.

“Compte tenu du fait que les écoles fonctionnent principalement à 50% ou plus dans presque tous les districts sauf un et pourtant nous n’avons que sept épidémies, 25% semblent conservateurs”, a déclaré Woo. “Mais je marche sur une ligne très fine ici parce que je ne veux certainement pas que les gens soient complaisants et pensent que les écoles sont des zones sûres, car ce n’est pas exact non plus.”

Southside ISD a vu le pourcentage d’étudiants qui suivent des cours en personne augmenter d’environ 35% à la mi-octobre à 50% en décembre. La participation en personne de Schertz-Cibolo-Universal City ISD est passée d’environ 50 pour cent début octobre à environ 68 pour cent maintenant, et Somerset ISD a connu une augmentation similaire.

Les districts scolaires ont fait la promotion de leurs protocoles de sécurité – masques, distanciation physique, désinfection et, dans de nombreux cas, tests – pour assurer aux parents que leurs bâtiments sont sûrs.

“Nous étions un peu inquiets à cause de l’augmentation des cas ces dernières semaines, mais il semble que la plupart des parents veulent continuer de la même manière”, a déclaré Rolando Ramirez, surintendant de Southside ISD. «Je pense que cela a beaucoup à voir avec les protocoles que nous avons en place. Il semble que les parents se sentent à l’aise avec l’endroit où sont leurs enfants.

Somerset ISD a testé les élèves pour le coronavirus sur une base hebdomadaire et plus longtemps que tout autre district scolaire de la région, grâce à un partenariat précoce avec les laboratoires communautaires à but non lucratif locaux. La cohérence et la précision des tests ont convaincu des centaines de parents de permettre à leurs enfants de retourner à l’école, a déclaré le surintendant Saul Hinojosa.

Le district espère en ramener plus, en particulier ceux qui ont du mal avec l’apprentissage à distance.

“Nous n’avons vu aucun type de poussée ou aucun type d’augmentation (du taux de cas de virus) dans l’environnement scolaire, et je pense que vous le verriez à peu près dans tout le comté de Bexar”, a déclaré Hinojosa. « En dehors de leurs maisons, l’école est probablement l’endroit le plus sûr (les élèves) peuvent être. »

Même avec des mesures de sécurité en place, la convergence des cas croissants avec plus d’élèves en personne n’est pas durable – et même au sein des districts scolaires, la mise en œuvre et l’application des protocoles de sécurité ont été aléatoires, ont déclaré plusieurs enseignants lors de récentes interviews.

Adrian Reyna, 33 ans, professeur d’histoire aux États-Unis à la Longfellow Middle School de la SAISD, a déclaré que les administrateurs du campus avaient “fait un excellent travail” en veillant à ce que les étudiants et le personnel respectent les règles, mais il s’inquiète de ce qui se passera si les salles de classe deviennent plus encombrées.

“Personne ne le sait vraiment”, a-t-il déclaré. “Nous savons que c’est une situation fluide et en constante évolution, mais en même temps … nous devons nous en tenir à (un plan) et le faire ensemble en tant que communauté, ou cela ne fonctionnera vraiment pas comme il le faut pour vaincre ce virus . “

À Northside ISD, l’enseignant d’éducation spécialisée Chris Contreras, 57 ans, a déclaré qu’il pensait que même avec des procédures de sécurité appropriées en place, une épidémie n’est qu’une question de temps.

« Cela fonctionne, mais je ne sais pas combien de temps cela va fonctionner », a-t-il déclaré. “C’est une pure chance que ça marche, que nous n’ayons pas autant de cas.”

Sturgis sympathise avec les professeurs de ses fils. Fille de deux éducateurs elle-même, elle reconnaît qu’ils n’ont pas le même choix qu’elle a pour ses enfants : le choix de se présenter à l’école – ou pas.

“Je pense que ce sont eux qui sont le plus à risque”, a déclaré Sturgis.

Krista Torralva couvre plusieurs districts scolaires et universités publiques de la région de San Antonio et du comté de Bexar. Pour en savoir plus sur Krista, devenez abonné. [email protected] | Twitter: @KMTorralva

Andres Picon est un rédacteur en chef couvrant l’éducation à San Antonio. Pour en savoir plus sur Andres, devenez abonné. [email protected] | Twitter: @andpicon


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